¿Un Concorde del S.XXI? Los vuelos supersónicos podrían volver a ser una realidad

El transporte supersónico (SST) era un sueño que se hizo realidad, y luego se convirtió de nuevo en un sueño. La competencia de la Guerra Fría significó que en los años cincuenta y sesenta Rusia, Estados Unidos, Gran Bretaña y Francia compitieron para llevar la tecnología supersónica en vuelos comerciales. Finalmente, los dos últimos países fueros los que apostaron por ella, en forma de pico largo, como la nariz alargada del Concorde. Los vuelos de Londres a Nueva York tardaron de repente menos de 3,5 horas; el futuro del transporte aéreo estaba aquí.

Y luego se fue. Desde 2003, no ha habido transporte supersónico. La tecnología se ha convertido, una vez más, en el dominio de los aviones militares y experimentales. Entonces, ¿qué pasó? ¿Por qué el transporte supersónico era insostenible?, ¿podría esta preparándose para su retorno?

Vuelos supersónicos comerciales

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Boom Supersonic XB1

 

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¿Qué es el vuelo supersónico?

Un avión supersónico es uno que, en pocas palabras, es capaz de volar más rápido que la velocidad del sonido – aproximadamente 1.235 km/h (767 mph). Con diferencia, el uso más común de esta tecnología es en el ejército, con aviones de combate diseñados para funcionar a velocidades supersónicas.

El vuelo supersónico es una de las cuatro velocidades de vuelo, siendo la lista completa subsónica, transónica, supersónica e hipersónica. Cuando se habla de velocidades de avión en relación a la velocidad del sonido, se utiliza el sistema Mach. Mach 1 es la velocidad del sonido. Más bajo que Mach 1 es subsónico, más alto que Mach 1 es supersónico.

Cuando se supera el Mach 5 (cinco veces más rápido que la velocidad del sonido) se alcanzan velocidades hipersónicas. Transonic es aproximadamente alrededor de Mach 1, y a esta velocidad la aeronave puede encontrarse con un rango de velocidades de flujo de aire.

Avión supersónico ruso

(Arriba: Tupolev Tu-144 de Rusia)

El transporte supersónico (SST) para el público se centró en torno a dos aviones: el Concorde anglo-francés y el Tupolev Tu-144 ruso. Ambos tuvieron su primer vuelo hacia finales de la década de 1960 y fueron introducidos en viajes comerciales hacia finales de la década de 1970. Tras los accidentes sufridos durante las pruebas, el avión ruso sólo gestionó 55 vuelos de pasajeros antes de aterrizar definitivamente. Esto convirtió a Concorde en el único avión SST hasta su jubilación en 2003.

¿Cómo funciona el vuelo supersónico?

Para que el vuelo supersónico funcione, la aeronave necesita moverse y mantener velocidades más rápidas que Mach 1 (la velocidad del sonido).

El diseño de un avión supersónico es, como era de esperar, bastante complicado. En términos generales, la aeronave necesita hacer frente a enormes cantidades de resistencia aerodinámica y, por lo tanto, requiere una forma aerodinámica; una manera de hacer frente a grandes cantidades de calor causado por la fricción; y un motor potente para proporcionar una gran cantidad de empuje.

Por ejemplo, Concorde fue capaz de gestionar velocidades de crucero de poco más de Mach2. Utilizó el motor Olympus 593 turbojet, junto con los quemadores de postcombustión, para inyectar combustible adicional en la tubería del jet, y aumentar el empuje durante el despegue. Se utilizó una aleación de aluminio para mantener el calor causado por la fricción, manteniendo las cosas juntas hasta unos 127 °C.

Concorde - Avión supersónico

(Arriba: Concorde, con la nariz caída)

 

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En términos de forma, el diseño icónico del Concorde abarcaba un cuerpo largo y delgado, así como una “nariz caída” que podía ser bajada para despegar y aterrizar -lo que requería un alto ángulo de ataque, lo que significaba un despegue o aterrizaje brusco- y elevada para aumentar la aerodinámica durante el vuelo supersónico. Las alas tenían forma triangular y curvada, adaptadas al flujo de aire a altas velocidades.

¿Por qué se acabó el viaje supersónico?

A principios del siglo XXI, sólo Concorde seguía siendo un avión comercial supersónico. Esto terminaría pronto, con el último vuelo de la aeronave en 2003.

¿Por qué se pararon los SST? En julio de 2000, un avión del Concorde se estrelló poco después del despegue de París-Charles de Gaulle y mató a las 109 personas en el vuelo, así como a cuatro en tierra. Si bien este fue el único accidente fatal que le ocurrió a Concorde, significó que la línea quedó en tierra hasta noviembre de 2001. Para entonces, la industria había caído financieramente a raíz de los ataques del 11 de septiembre.

Incluso sin estos acontecimientos, el SST se enfrentó a un montón de desafíos. La gran escala de un “boom sónico”, cuando la aeronave rompió Mach 1, fue suficiente para romper las ventanas de la gente en el nivel del suelo. Esto significaba que el vuelo supersónico sólo era factible sobre los océanos, limitando la demanda del servicio. También había serias preocupaciones medioambientales, centradas en los daños que una flota SST -que viajaba a alturas muy elevadas- podía ocasionar a la capa de ozono. La baja eficiencia del combustible también limitó las posibilidades de viajar, lo que significa que sólo podría utilizarse realmente para los viajes transatlánticos.

También está el hecho de que el transporte en Concorde era extremadamente caro, con billetes de ida y vuelta que llegaban a un máximo de unos 12.000 dólares.

Suma todo esto, y el Concorde no tenía sentido económico. El trágico accidente del año 2000 pudo haber precipitado la espiral descendente del avión, pero la razón última por la que SST se vino abajo fue porque no ganó suficiente dinero para sostener sus altos costos.

Mientras que hay sugerencias de empresas como Boom Supersonic que podrían indicar un regreso a SST, esas compañías necesitarán lidiar con las mismas preguntas que asolaron a Concorde en sus últimos años – ¿cómo escalar financieramente los viajes supersónicos para mantenerlo en el aire?

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Los vuelos supersónicos más rápidos que Concorde podrían despegar antes de lo que crees.

El vuelo comercial supersónico ha sido desechado desde que Concorde hizo su viaje final, pero nuevos informes sugieren que los vuelos súper rápidos pueden estar volviendo a la normalidad.

Según The Market Mogul, y recogido originalmente por Business Insider, la empresa de aviones Boom Supersonic ha recibido 76 pre-pedidos para su próximo Boom XB-1. Se dice que el avión supersónico alcanza velocidades de 2.715 km/h (1.687 mph) -más rápido que el Concorde, 2.179 km/h (1.354 mph)- y podría transportar 55 pasajeros entre Londres y Nueva York en tres horas y 15 minutos.

Boom Supersonic XB1

(Arriba: Boom Supersonic XB-1)

 

El XB-1 es lanzado por sus creadores como más rápido, más pequeño y silencioso que el Concorde, aparentemente diseñado para no crear el “boom sónico” de este último, que perturbó a la gente en su trayectoria de vuelo. Boom Supersonic también tendrá que demostrar que el nuevo avión es más seguro: en julio de 2000, un Air France Concorde mató a 113 personas después de estrellarse, lo que provocó el declive y la muerte del Concorde.

Boom Supersonic ha dicho que su objetivo es tener una versión más pequeña del XB-1 para probar a finales de 2018, con el avión de tamaño completo operativo en 2025. Una gran barrera a todo esto es el hecho de que los viajes supersónicos en avión son actualmente ilegales sobre los Estados Unidos, haciendo que el viaje de Londres a Nueva York sea mucho más difícil de realizar.

Si se derogara esa ley, podría ser una señal de regreso al vuelo supersónico comercial. He aquí un resumen de lo que son los viajes supersónicos, y por qué llegaron a su fin en 2003.

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