¿Qué es un algoritmo? Una mirada cercana a la tecnología que sustenta todo lo que hacemos online

Una de las palabras aparentemente más utilizadas en tecnología es “algoritmo”. Desde las aplicaciones de tu teléfono a los sensores de tus portátiles, tal y como aparecen los mensajes en tu feed de noticias de Facebook, será imposible que busques algún tipo de servicio en Internet que no esté alimentado por algún tipo de algoritmo.

Las técnicas de aprendizaje mecánico y la inteligencia artificial -los mayores y más significativos avances tecnológicos de nuestro tiempo- no pueden funcionar sin un conjunto de algoritmos, por lo que es un concepto excepcionalmente importante para las tecnologías futuras.

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¿Qué es un algoritmo?

Un algoritmo puede describirse mejor como un conjunto preciso de instrucciones que una computadora seguirá para lograr un resultado deseado, generalmente para resolver un problema. Las instrucciones de un algoritmo deben comprender una serie de pasos, ejercidos en el orden correcto, y qué hacer en cada paso depende del resultado de las medidas tomadas anteriormente.

Por ejemplo, los algoritmos que alimentan Instagram se programarán para entregar notificaciones a tu teléfono cuando a alguien le ha gustado tu foto. A continuación, este like se añadirá al número de likes ya obtenidos, para actualizar la suma total.

“Los algoritmos operan sobre datos de entrada, que pueden ser una lista de números que necesitan ser puestos en órdenes ascendentes o los valores RGB de una imagen donde el algoritmo necesita determinar si hay un rostro humano presente [como la tecnología de reconocimiento facial]”, Explica Will Addison, ingeniero principal y experto en algoritmos de Cambridge Consultants.

Él explica que mientras que algunos algoritmos están garantizados para lograr el resultado posterior, muchos no lo están. La mayoría de los algoritmos son totalmente deterministas, mientras que algunos hacen uso de números aleatorios para lograr sus resultados.

“Los algoritmos a veces se comparan con recetas para hacer una comida y eso es bastante justo en cierta medida, pero la clave de los algoritmos es que no dejan espacio para la interpretación”, añade Addison. “Deben ser absolutamente precisos y completamente prescriptivos sobre qué hacer en cada paso”.

¿Por qué son tan importantes los algoritmos?

Los algoritmos vienen en muchas formas y tamaños, de corto y simple a largo y complejo. En el extremo más complejo de este espectro están los algoritmos de aprendizaje automático. Éstos se diseñan para aprender pasos automáticamente y son generalmente tan complejos que es imposible que un humano entienda completamente cómo consiguen los resultados que dan.

Los ordenadores sin algoritmos no tendrían ningún propósito y ningún uso. Los algoritmos son cómo instruimos a las computadoras para que hagan lo que necesitamos que hagan. Esos algoritmos se expresan en forma de código de computación. Muchos servicios dependen adicionalmente de una multitud de algoritmos que trabajan juntos.

¿Qué es un algoritmo?

 

La preocupación por la impenetrabilidad de algunos de estos algoritmos es lo que está detrás de las nuevas regulaciones de la UE propuestas, lo que sugiere que tenemos derecho a que se nos dé una explicación para cualquier decisión que se tome sobre nosotros mediante el procesamiento automatizado. Con algoritmos que son un ingrediente vital en la próxima tecnología y por lo tanto nuestro futuro, es difícil exagerar el papel que juegan los algoritmos.

¿Cómo funcionan los algoritmos? Un ejemplo

Un ejemplo de un algoritmo cotidiano exitoso, pero muy simple, es el utilizado por un sistema de calefacción central típico para mantener una casa a una temperatura deseada. Las entradas al algoritmo serían la temperatura deseada y la medida de la temperatura actual en el termostato.

En cada momento en el tiempo, el algoritmo determina si se debe activar o desactivar el calentamiento de la siguiente manera:

  • Si la temperatura medida es 1 grado por debajo de la temperatura deseada (o inferior), la calefacción se enciende.
  • Si la temperatura medida está dentro de 1 grado de la temperatura deseada, entonces la calefacción se deja en su estado actual.
  • Si la temperatura medida es de 1 grado por encima de la temperatura deseada (o superior), la calefacción se desactiva.

Addison dice que el trabajo que está llevando a cabo por Cambridge Consultants para avanzar los sistemas de energía es un buen ejemplo de cómo la creciente capacidad de recopilar más barato y ejecutar más algoritmos computacionalmente intensivos está mejorando los sistemas que nos rodean, lo que permite el hogar inteligente.

Mediante la recopilación de más datos generados por el usuario de los termostatos, el sistema es capaz de “alimentar” la temperatura de cada habitación de la casa en el algoritmo, en lugar de la temperatura de un solo punto en la casa.

¿Qué es un algoritmo?

 

“El algoritmo de control de calefacción también es consciente de la temperatura deseada durante las próximas horas”, añade. “Por lo tanto, tiene un modelo que puede predecir cómo la temperatura de cada habitación en la casa va a cambiar con el tiempo, teniendo también en cuenta la temperatura del aire exterior. En cada momento en el tiempo, predice cómo la temperatura en cada habitación cambiará con el radiador encendido y el radiador apagado.”

Estas predicciones se utilizan para decidir cuándo encender cada radiador. Como resultado el algoritmo es mucho más complejo, pero produce una experiencia de usuario mucho mejor, encendiendo la calefacción en el momento adecuado para que las habitaciones adecuadas se caliente para cuando llegue a casa del trabajo. Un sistema más inteligente y personalizado, gracias al uso de algoritmos mejorados.

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